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En mars


Icare, un vaisseau pour atteindre les étoiles.

Un projet fascinant occupe depuis deux ans une vingtaine de physiciens, ingénieurs et spécialistes du vol spatial : démontrer qu'un voyage vers une autre étoile, à un dixième de la vitesse de la lumière, est envisageable avec des techniques actuelles ou à portée de main.

Il faudra attendre 2014 pour connaître le vrai visage de ce vaisseau mais une chose est sûre : ses réserves de carburant occuperont une place prépondérante.

Sur Mars, le dégel déplace les montagnes.

Près du pôle nord martien, la succession des saisons provoque une lente transformation des dunes. Ces changements viennent d'être mis en évidence grâce aux images haute résolution de la sonde Mars Reconnaissance Orbiter. Bien que les dunes martiennes soient soumises aux même processus que les dunes des déserts terrestres, c'est un type d'érosion particulier qui est responsable de ces changements : la sublimation, à chaque printemps, de la glace de dioxyde de carbone qui enveloppe les hautes latitudes de la planète rouge.

La plus grande image du ciel.

Le SDSS III (Sloan Digital Sky Survey III) a accompli sa mission : il a fourni la plus grande image numérique en couleur du ciel, désormais accessible à tous. Constituée de millions d'images de 2,8 mégapixels, sa réalisation a commencé en 1998.

Le programme SDSS a déjà permis d'identifier presque un demi-milliard d'objets, tels des astéroïdes, des étoiles, des galaxies et des quasars. Cette nouvelle version devrait permettre de nombreuses autres découvertes dans les prochaines années.

Une future navette indienne ?

L'Inde ne dissimule plus son intérêt pour les engins spatiaux réutilisables. L'Isro développe actuellement un démonstrateur d'avion spatial dans le cadre du programme RLV-TD. Il sera lancé prochainement par un accélérateur à poudre S9 sur une trajectoire suborbitale qui culminera à 70 km d'altitude. Cet engin, dont la configuration serait représentative du premier étage d'un lanceur entièrement réutilisable, devrait valider plusieurs techniques destinées aux futures navettes indiennes.

En avril


Le JWST trahi par la technique.

Le télescope spatial James Webb (JWST), successeur désigné de Hubble, n'en finit pas d'accumuler les difficultés. Après une importante dérive budgétaire, c'est désormais la technique qui s'en mêle : les détecteurs sont affectés par un phénomène de "pixels chauds" qui dégraderait ses images. Trois des quatre instruments du JWST sont touchés : une caméra, un spectromètre et un senseur de guidage fin, tous du même fabricant.

Mars, une terre qui n'a pas grandi.

Comparée à sa voisine la Terre, pourquoi Mars est-elle si petite ? Deux astronomes proposent une réponse : toute jeune, la planète rouge aurait migré dans une région du Système solaire dépourvue des matériaux nécessaires à sa croissance. En migrant, Mars aurait empêché la Terre et Vénus de faire de même, leur permettant de grandir.

Le Japon prépare une nouvelle fusée.

Le Japon étudie actuellement, avec Mitsubishi, sa prochaine génération de lanceurs appelée H3.

Le besoin devient crucial car "le design des actuelles fusées H2 a près de 20 ans et se révèle peu propice à d'éventuelles utilisationséconomiques".

La chimie du vivant démarre entre les étoiles.

Les ingrédients du vivant se créent dans l'espace, entre les étoiles, même dans les régions les plus froides et les plus vides. C'est ce qu'ont découvert les astronomes au cours des dernières années.

Si la vie a besoin des planètes pour apparaître, c'est bien l'Univers le grand alchimiste qui en concocte les éléments. Une aventure entamée voici des milliards d'années, dont les chercheurs retracent pas à pas les épisodes.

La zone habitable fait débat.

Conçue pour aider la recherche de vie extraterrestre, la notion de zone habitable est-elle fiable ?

Malgré des critères solides, cette région de l'espace qui entoure chaque étoile peut abriter des planètes aux conditions bien différentes, voire extrêmes. Sa définition est à revoir, considèrent certains astronomes.

Une éruption solaire de classe X.

Enfin, serait-on tenté d'écrire ! Car le cycle solaire tardant à reprendre de la vigueur, cela faisait un peu plus de quatre ans qu'une éruption dite de classe X ne s'était pas produite. Rappelons que ces "colères" de l'astre du jour sont divisées en classe (A,B,C,M et X) en fonction de leur intensité, X marquant les plus fortes.

Discovery signe sa dernière mission.

Après plusieurs retards pour raisons techniques, la navette Discovery s'est envolée du Centre spatial Kennedy en Floride le 24 février 2011. Pour son 39ème et ultime voyage orbital, la plus ancienne des navettes de la NASA en service a rejoint la Station Spatial Internationale afin d'y apporter des équipements et un nouveau module, Leonardo.

Stardust : mission accomplie !

Après le survol de la comète Tempel/1 le 15 février, la sonde Stardust peut enfin prendre une retraite méritée. Douze ans presque jour pour jour après son lancement le 7 février 1999, la sonde de la NASA a enfin croisé la comète.

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